VA219  Ariane 5 ES with ATV-5 Georges Lemaître

Quinto y último ATV de la ESA despega con suministros hacia la Estación Espacial Internacional

El quinto y último Vehículo de Transferencia Automatizado (ATV por su sigla en inglés) de la Agencia Espacial Europea, el carguero espacial Georges Lemaître, emprendió su viaje hacia la Estación Espacial Internacional ayer martes 29 de julio desde el espaciopuerto europeo de Kourou, en Guayana Francesa, cargado con suministros vitales para el funcionamiento del complejo orbital y el trabajo científico que se lleva a cabo a bordo.

El encargado de poner al ATV-5 en órbita fue un cohete Ariane 5, que despegó exactamente a las 23:47 UTC de ayer. El vehículo completó una misión de ascenso de una hora para dejar al Georges Lemaître en Órbita Baja de la Tierra, de manera que el ATV comenzara su periplo de dos semanas hasta alcanzar la Estación Espacial y completar su entrega de 6.561 kilos de carga.

Durante estas dos semanas de viaje, el ATV-5 elevará paulatinamente su órbita y llevará a cabo un vuelo por debajo de la Estación el 8 de Agosto para comprobar un nuevo sensor de imagen infrarroja láser, LIRIS, previo a su acercamiento final, proceso automatizado que culminará con el acople del vehículo con el módulo Zvezda del segmento ruso el 12 de Agosto. LIRIS podría llegar a ser la base de los futuros sistemas de guía, navegación y control para llevar a cabo acercamientos a objetos que no posean un puerto de acople preparado o incluso escombros espaciales.

ATV anterior fotografiado durante acercamiento desde la Estación. Foto NASA

ATV anterior fotografiado durante acercamiento desde la Estación. Foto NASA

El ATV es el más grande de la flota de vehículos espaciales no-tripulados de reabastecimiento. Está diseñado para transportar una masa realmente considerable hasta la Estación Espacial. El ATV-5 transporta más de seis toneladas y media de carga que se desglosa así:

Propelente: 860 kg de propelente de recarga que serán transferidos a la Estación para uso futuro por parte de los propulsores del Módulo de Servicio Zvezda para maniobras de ajuste de altitud o evasión de basura espacial. Otros 2.118 kg de propelente permanecerán en el mismo ATV durante su estadía en la Estación, y estarán disponibles para su uso mientras el vehículo se encuentre acoplado. Los motores del ATV constituyen el soporte de propulsión principal de la Estación mientras el vehículo permanece conectado a ella.

Agua: 843 kg de ‘agua rusa’ para consumo de la tripulación y para sistemas de generación de oxígeno que utilizan electrólisis para separar el agua en Hidrógeno y Oxígeno. El ‘agua rusa’ se diferencia del agua del segmento estadounidense en que es desinfectada con plata y es altamente mineralizada, mientras que la americana es desinfectada con yodo y su nivel de mineralización es bajo. El agua a bordo del ATV proviene de un pozo en el Oeste del Distrito Metropolitano de Turín, Italia.

Gases comprimidos: En sus tres tanques de alta presión el ATV transporta 67 kg de Oxígeno y 33 kg de aire respirable. Estos gases son utilizados para represurizar los hábitats al interior de la Estación, cuya atmósfera pierde gases por la remoción de dióxido de carbono, durante la operación de esclusas de aire en caminatas espaciales, y al desacoplarse vehículos visitantes al perderse algo de aire residual que queda en el vestíbulo (el espacio entre las escotillas de los dos vehículos).

Carga seca: 2.682 kg de carga seca viajan a bordo del Transportador de Carga Integrado del ATV; provisiones e ítemes personales para la tripulación, ítemes de mantenimiento, repuestos, instalaciones y materiales para experimentos, y otros artículos necesarios para la vida diaria a bordo del laboratorio espacial.

Entre el material científico que viaja a bordo del Georges Lemaître se destaca el Levitador Electromagnético, que será utilizado en experimentos para mejorar procesos industriales de fundición de metales. La unidad permitirá mediciones más precisas que en la Tierra, donde las lecturas se ven afectadas por la gravedad.

Levitador Electromagnético. Foto ESA.

Levitador Electromagnético. Foto ESA.

Otro ítem interesante es un sofisticado joystick que será utilizado para comprobar el uso de retroalimentación de fuerza en ambiente de ingravidez. La retroalimentación de fuerza podría ayudar a mejorar sistemas de control de robots desde órbita.

Joystick Haptics-1. Foto ESA.

Joystick Haptics-1. Foto ESA.

El ATV-5 dejará la Estación en Enero del próximo año, después de haber sido cargado por la tripulación con basura y material de desecho, pues emprenderá el camino hacia un reingreso destructivo en la atmósfera terrestre en la que se incinerará completamente sobre el Océano Pacífico. Este reingreso será uno de los más estudiados hasta la fecha, la nave incluso llevará a bordo el fragmento de un meteorito que cayó a la Tierra hace más de 4.000 años, que recreará su viaje original hasta la superficie de nuestro planeta.

La aproximación y acople del ATV con el complejo espacial, a pesar de ser automática, será monitoreada desde el mismo laboratorio orbital por el astronauta de la ESA Alexander Gerst, cuya misión de larga duración en Órbita Baja de la Tierra comenzó a fines de mayo pasado.

Cosmonauta Sasha Skvortzov (Roscosmos) y Alexander Gerst (ESA) durante simulacro acople del ATV-5. Foto ESA.

Cosmonauta Sasha Skvortzov (Roscosmos) y Alexander Gerst (ESA) durante simulacro acople del ATV-5. Foto ESA.

Georges Lemaître, que da el nombre a esta histórica misión, fue el científico belga que formuló la Teoría del Big Bang.

Video del lanzamiento, cortesía de ESA/NASATV:

 

Fuentes: ESA (en español), NASA, Spaceflight101