Cygnus conectado Harmony (Foto HD cortesía de NASA, click para agrandar)

Carguero Cygnus llega a la Estación Espacial con material científico y suministros para la tripulación

El miércoles 16 de Julio la tripulación de la Expedición 40 dio la bienvenida a Cygnus, el carguero espacial de Orbital Sciences, que llevaba más de una tonelada y media de material científico, suministros, nanosatélites y equipamiento para actividades extravehiculares hasta la Estación Espacial Internacional.

Instalado en la Estación de Robótica en la Cúpula de la Estación, el Comandante del complejo orbital, Steve Swanson  (NASA), asistido por el Ingeniero de Vuelo Alexander Gerst (ESA), se encargó de controlar el brazo robótico (de más de 17 metros de largo) Canadarm2 para efectuar la captura de Cygnus, cuando la nave se encontraba en modo de vuelo libre a unos 10 metros de su objetivo final. La captura se produjo a las 10:36 a.m. UTC cuando el laboratorio espacial sobrevolaba el Norte de Libia. El astronauta Reid Wiseman también se encontraba en la Cúpula colaborando con la captura y asistiendo en la coordinación de actividades.

Steve y Alex en la Estación de Robótica esperando la llegada de Cygnus.

Steve y Alex en la Estación de Robótica esperando la llegada de Cygnus. (Foto Alex Gerst)

Cuando Cygnus se encontraba firmemente sujeto por Canadarm2, el oficial de robótica en Control de Misión en Houston operó de forma remota al brazo para que éste guiara a la cápsula hasta su puerto de acople, ubicado en el lado que da a la Tierra del módulo Harmony. Una vez que Cygnus estuvo en posición, Reid monitoreó las operaciones del Mecanismo de Acople, asegurándose de que el vehículo estuviese conectado de forma segura y firme con la Estación.  Las operaciones de captura se completaron a las 12:53 p.m. UTC.

Reid activando los motores de pernos que unen a Cygnus con su puerto de acople. (Foto Alex Gerst)

Reid activando los motores de pernos que unen a Cygnus con su puerto de acople. (Foto Alex Gerst)

El nombre que dio Orbital Sciences al vehículo espacial Cygnus en esta misión fue SS Janice Voss, en honor a la astronauta NASA y empleada de Orbital fallecida en Febrero del 2012, como te contamos en nuestro artículo anterior sobre Cygnus. El comandante Swanson rindió tributo a través del circuito de comunicaciones a su desaparecida colega luego de efectuar la captura de Cygnus: “Ahora tenemos a una séptima tripulante. Janice Voss es ahora parte de la Expedición 40. Janice dedicó su vida al espacio y logró muchas cosas maravillosas, tanto en NASA como en Orbital Sciences, incluyendo cinco misiones a bordo de un Transbordador Espacial. Hoy, el legado de Janice en el espacio continúa. Bienvenida a bordo de la ISS, Janice.”

Janice Voss (Foto NASA)

Janice Voss (Foto NASA)

Luego de remover el Sistema de Cámaras de Línea Central para el Acople que proveen a los equipos en Tierra y a bordo de vistas de las operaciones de acople a través de la ventana de la escotilla, Reid Wiseman procedió a presurizar el vestíbulo entre Harmony y el recientemente llegado Cygnus. Una vez completado un chequeo de fugas, Steve y Alex abrieron la escotilla que daba hacia el vestíbulo y prepararon el área para apertura de la escotilla del carguero espacial, evento que está programado para las 10:00 a.m. UTC del Jueves 17.

Ésta es la segunda misión operacional de transporte de carga hasta la Estación por parte de la compañía estadounidense Orbital Sciences, como parte del contrato por $1.900 millones de dólares para Servicios Comerciales de Reabastecimiento con NASA. Bajo este contrato, Orbital volará un total de 8 misiones hacia el complejo orbital hasta el 2016.

Foto NASA (Versión HD, click para agrandar)

Foto NASA (click en la foto para espectacular versión HD)

Esta misión llevó 1.656 kg de equipamiento, que incluye material científico que expandirá la capacidad de investigación de la Expedición 40, además de necesarios suministros para la tripulación y 29 CubeSats, en su mayoría CubeSats de observación terrestre que forman parte de la flota Flock1-1b de Planet Labs.

Cygnus fue puesto en órbita a bordo de un cohete Antares, construido y operado también por Orbital Sciences, que fue lanzado el domingo desde las Instalaciones de Vuelo Wallops, en Virginia.

Una vez que los tripulantes de la ISS hayan completado las labores de extracción de suministros del compartimento presurizado de Cygnus, procederán a llenarlo con material de desecho, pues al cabo de 4 semanas, el vehículo espacial se separará de la Estación para emprender su último viaje hacia un reingreso destructivo en la atmósfera terrestre sobre el Océano Pacífico.

Foto NASA

Foto NASA

Si quieres saber más acerca de Cygnus, te recomiendo echar un vistazo a nuestra sección dedicada.

Fuente: NASA, Orbital